Exo-Planeta en zona habitable
Kepler empieza a dar sus frutos...
Calendario 14/12/2011 a las 02:47
La misión Kepler de la NASA ha confirmado su primer planeta en la "zona habitable", la región donde el agua líquida podría existir en la superficie. Kepler también ha descubierto más de 1.000 candidatos a planetas nuevos, casi duplicando el número previamente conocido, diez de estos candidatos son cercanos a la Tierra en tamaño y la órbita en la zona habitable de su estrella anfitriona. Los candidatos requieren observaciones de seguimiento para verificar que son planetas reales.

El planeta recién confirmado, Kepler-22b, es el más pequeño encontrado hasta ahora a la órbita en el centro de la zona habitable de una estrella similar a nuestro sol. El planeta tiene aproximadamente 2,4 veces el radio de la Tierra y los científicos aún no saben si Kepler-22b tiene una composición predominantemente rocosa, gaseosa o líquida, pero su descubrimiento es un paso más que nos acerca a encontrar planetas como la Tierra.

"Este es un importante hito en el camino para encontrar un gemelo de la Tierra", dijo Douglas Hudgins, científico del programa Kepler de la NASA en Washington. "Los resultados de Kepler demuestran la importancia de las misiones científicas de la NASA, cuyo objetivo es responder a algunas de las preguntas más importantes acerca de nuestro lugar en el universo."

Kepler descubre planetas y planetas candidatos mediante la medición de la caída del brillo de más de 150.000 estrellas, en busca de planetas que se cruzan por delante de ellas, Kepler requiere por lo menos tres tránsitos para verificar una señal de un planeta. "La fortuna nos sonrió con la detección de este planeta", dijo William Borucki, investigador principal del Kepler Ames Research Center de la NASA en Moffett Field, California, quien dirigió el equipo que descubrió Kepler-22b. "El primer tránsito fue capturado tan sólo tres días después de declarada la nave operativamente preparada, fuimos testigos del tercer tránsito durante la temporada de vacaciones de 2010".

El equipo científico del Kepler utiliza los telescopios terrestres y el Telescopio Espacial Spitzer para revisar las observaciones de planetas candidatos qie la nave espacial se encuentra. El campo de estrellas que Kepler observa en las constelaciones de "Cygnus" y "Lyra" sólo puede ser visto desde observatorios terrestres en la primavera hasta principios de otoño. Los datos de estas otras observaciones ayudan a determinar qué candidatos se puede validar como planetas.

Kepler-22b se encuentra a 600 años luz de distancia. Mientras que el planeta es más grande que la Tierra, su órbita de 290 días alrededor de su Sol se asemeja a la de nuestro mundo en duración. La estrella anfitriona del planeta pertenece a la misma clase que nuestro sol, llamado tipo-G, aunque es ligeramente más pequeña y fría. De los 54 candidatos a la zona habitable que se informó en febrero de 2011, Kepler-22b es el primero en ser confirmado. Este hito se publicará en The Astrophysical Journal. Desde el último catálogo que fue publicado en febrero, el número de planetas candidatos identificados por Kepler se ha incrementado en un 89 por ciento y asciende actualmente a 2.326.

Kepler observó muchos grandes planetas en órbitas pequeñas al comienzo de su misión, que se reflejaron en el comunicado de febrero, después de haber tenido más tiempo para observar tres tránsitos de planetas con periodos orbitales más largos, los nuevos datos sugieren que los planetas de una a cuatro veces el tamaño de la Tierra pueden ser abundantes en la galaxia.

Hay 48 candidatos a planetas en la zona habitable de su estrella. Si bien esto es una disminución de los 54 reportados en febrero, el equipo de Kepler ha aplicado una definición más estricta de lo que constituye una zona habitable en el nuevo catálogo, para tener en cuenta el efecto del calentamiento de la atmósfera, lo cual haría la zona habitable de la estrella, en los períodos orbitales más largos.

Todavía falta mucho para estar seguros de si un planeta es habitable o no, pero Kepler nos confirma que existen mundos más allá del nuestro, y por lo que parece es bastante común que cada estrella tenga su propio sistema solar con planetas orbitando, ¿En ninguno habrá florecido la vida?...

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